Di che colore è l’universo?

[Traduzione da Vokrug Sveta]

Ma di nessuno. L’universo non ha colore, in quanto le radiazioni che vi fuoriescono sono situate al di fuori dello spettro visibile. All’interno dello spettro visibile è compresa la luce delle stelle. Ma siamo abituati a vedere in varie pubblicazioni delle meravigliose immagini “cosmiche”, quindi qual’è il problema?

Qui in questa foto, per esempio, è visibile la Testa di cavallo (Barnard 33), una nebulosa oscura nella costellazione di Orione. Bella, vero? Ma c’è anche molto di più nella famosa costellazione di Orione, prosegue più a destra e in alto. Se si guarda dalla prospettiva della Testa di Cavallo (in questa foto non si vede) è ancora più bella. Ma perché se volgiamo lo sguardo ai cieli notturni non riusciamo a vedere tutto questo? Forse perché è, semplicemente, lontano? E se si riuscisse a volare vicino alla Nebulosa, potremmo vederla con queste bellissime sfumature violacee? Cero che no.

Forse la stessa nebulosa sarebbe molto più brillante per il fatto stesso di occupare molto più spazio. Tuttavia, la sua “luminosità superficiale” (quantità di luce per unità di superficie) non aumenterebbe. In questo modo risulterebbe così offuscata come se, allo stesso modo, la si osservasse attraverso un potente telescopio dalla Terra. Purtroppo, con un così basso livello di luminescenza, gli occhi non possono praticamente distinguere i vari colori. Forse sarebbe possibile percepire qualche debole indizio. Potreste, probabilmente, vedere il colore verde (idrogeno), il celeste (ossigeno), il rosso (l’azoto) e il viola (elio). Ma, naturalmente, non sarebbero del tutto simile a quei meravigliosi colori brillanti presenti nella foto, fatta dal telescopio spaziale Hubble.

Per ottenere un tale risultato gli astronomi utilizzano un lungo tempo di sovraesposizione (una decina di ore), le ultrasensibili strumentazioni che distinguono i vari colori, e inoltre, non è da nascondere, ritoccano l’immagine finale.
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